Christof, ambassadeur van Special Olympics

dinsdag 19 juni 2018

Christof, ambassadeur van Special Olympics

dinsdag 19 juni 2018
Reeds 4 jaar is Christof Swaenepoel, als gedreven tafeltennisser, ambassadeur van de organisatie Special Olympics. “Sport voor mensen met een beperking wordt vaak nog als minderwaardig gezien. Daar willen wij samen met de organisatie Special Olympics Belgium verandering in brengen.”, vertelt Christin, moeder van Christof. Uiteindelijk doel van Christof en zijn ambassadeurschap is de Unified gedachte: dat mensen met en zonder beperking samen kunnen sporten in club- en teamverband, en evenveel aandacht voor hun prestaties krijgen.
Christof werkt als kunstenaar in KreaKollektief. Tijdens de week woont hij samen met drie andere vrienden in de Maaiweg te Kuurne, in het weekend gaat hij naar zijn ouders in Staden. “Christof nam reeds van zijn 12 jaar deel aan de Special Olympics, maar eerst in het zwemmen.”, begint mama Christin met haar verhaal. “Toen er teveel zwemmers in de competitie kwamen, konden deze slechts om de 2 jaar deelnemen aan de Nationale Spelen voor mensen met een beperking. Dat was voor onze Christof geen optie, hij wilde echt wel sporten en meedoen aan de Spelen!” De toenmalige sportbegeleidster van ‘de branding’ kwam met het voorstel om eens tafeltennis te proberen, samen met één van zijn vrienden. Mama Christin twijfelde of deze sport voor Christof wel haalbaar was qua concentratie en moeilijkheidsgraad, maar Christof zag het onmiddellijk zitten. Hij begon met trainen, ging dat jaar naar de Spelen en kwam onmiddellijk thuis met een 4de plaats.

Na een aantal jaar deelname aan de nationale Special Olympics als tafeltennisser, werd Christof geselecteerd voor de Wereldspelen in Dublin in 2003. Als voorbereiding hierop werden enkele trainingen met de nationale ploeg georganiseerd. Daar kwam toch een duidelijk niveauverschil met de andere spelers naar boven. Het was duidelijk dat Christof meer ondersteuning in clubverband nodig had, maar zoveel jaar geleden was dit niet zo evident. Slechts 1 club was bereid om hem tijdelijk, tot aan de Wereldspelen, mee te laten trainen in de reguliere werking. Zo startte Christof in TTC Gullegem. Hij trok vol zelfvertrouwen naar de Wereldspelen en behaalde daar opnieuw een 4de plaats op wereldvlak! Iedereen was uiteraard heel tevreden. Ook de club, die ondertussen gemotiveerd geraakt was om spelers met een verstandelijke beperking blijvend op te nemen in hun werking. Ze lieten twee trainers bijscholen, trokken bijkomende G-spelers aan en bouwden deze werking uit tot op vandaag zo’n 20 spelers met beperking. “De meeste spelers met beperking trainen gewoon samen, tussen de anderen.”, vertelt Christin. “Er wordt geleerd om te gaan met winnen én verliezen, respect bijgebracht voor de andere spelers, trainers, scheidsrechters… En vooral: het is één hechte groep. Een voorbeeld van hoe het er overal zou moeten aan toe gaan.”

Christof leerde bij TTC Gullegem heel veel bij. Toch bleef hij al die jaren de eeuwige tweede in de competitie. Hij verzamelde vele zilveren medailles maar geraakte niet verder. In 2013 werd hij opnieuw geselecteerd voor de Europese Spelen in Antwerpen in 2014, en moest hij hiervoor een week op stage. Tijdens deze week kreeg mama Christin telefoon vanuit de organisatie Special Olympics. “Met de vraag, of ze van Christof ambassadeur van de Spelen mochten maken. Ze hadden hem geobserveerd, zijn prestaties bekeken en hoe hij in de omgang is, en vonden hem hiervoor heel geschikt. En vooral: zijn sprekend gezicht wilden ze graag als boegbeeld zien.” Voor elke sport die Olympisch goedgekeurd is, kwam er een ambassadeur-atleet - in totaal 10. “Ik wist niet of het ging lukken voor Christof omdat hij niet zo goed kan antwoorden op vragen. Maar waar Christof het minder goed kan verwoorden, doen de andere atleten dan meer de uitleg. En waar de anderen misschien een minder ‘typisch’ gezicht hebben als boegbeeld voor de organisatie, is Christof dan net weer geknipt…” Zo ging de bal aan het rollen: zijn gezicht werd gebruikt als campagnebeeld ter promotie van de Spelen, de eerste publieksevenementen kwamen op de agenda… En terwijl een filmploeg van Terzake hem volgde tijdens de Europese Spelen in Antwerpen, behaalde hij zijn eerste gouden medaille. Een prachtig moment!

Als ambassadeur komt Christof in heel diverse situaties. Bij het ene evenement wordt verwacht dat hij enkel mee op het podium staat in zijn sportoutfit, en kort enkele makkelijke vragen beantwoordt. Het volgende is dan weer helemaal anders: van het openen van een sportevenement voor G-sporters waarbij hij tegen Jean-Michel Saive (voormalig Belgisch tafeltennisser) een korte ludieke match speelt, tot filmopnames voor het nationale Sportgala, sponsorevenementen bij fundraisers… Christof brengt – al dan niet met onze hulp – zijn verhaal en geniet met volle teugen van de aandacht, het ontmoeten van de vele BV’s, de unieke momenten... “En dat is voor ons heel belangrijk: zolang hij het graag doet, enthousiast is en er steeds wil voor gaan, doen wij dit voor hem. De aandacht die hij krijgt is fantastisch, maar de dag dat hij aangeeft dat hij het niet meer ziet zitten, stoppen we ermee.”

Eén van de gekendste campagnes waar Christof een rol in speelde, was deze met voetballer Kevin De Bruyne. Hij leende zijn ogen aan de bekende voetballer, met als resultaat een beeld van een voetballer met syndroom van Down en de rake slogan: ‘Zou je nog een fan zijn als De Bruyne er zo uit zag?’. Een beeld dat nodig was om het publiek wakker te schudden en te laten inzien dat mensen met een beperking zich ook keihard inzetten voor hun sport, maar daar alleen niet de erkenning voor krijgen die ze verdienen. De campagne sloeg in als een bom, en werd wereldwijd geprezen met vele awards, waaronder de prestigieuze Webby Award in de VS. Christof was ondertussen helemaal fan van De Bruyne en maakte na de campagne een beeld van de voetbalheld. De voorzitter van de Special Olympics regelde dat de manager van De Bruyne persoonlijk het beeld kwam ophalen en dezelfde avond meenam in zijn handbage naar Manchester om het aan Kevin te bezorgen. Een ontmoeting tussen Christof en Kevin lukte tot nu toe niet, maar Christof hoopt dat zijn droom nog uitkomt.

Nu staan vooral de Wereldspelen in Abu Dhabi op de kalender gedurende de komende maanden. “Als atleet ben je verondersteld € 1.500 als bijdrage te leveren voor alle kosten gedurende de drie weken dat ze weg zijn. De overige kosten worden door de organisatie Special Olympics Belgium zelf gedragen, dankzij de fondsenwerving waar we continu mee bezig zijn. Eigenlijk een beperkt bedrag als je het globale plaatje bekijkt, maar toch is het niet eenvoudig die € 1.500 bijeen te krijgen… Omdat Christof zijn foto zo vaak te zien is - laatst ook volop in de Colruyt bij de producten van Procter & Gamble - denken mensen vaak dat we daar ook aan verdienen. Niets is minder waar! Of we krijgen de reactie of het wel nodig is om hem naar Abu Dhabi te laten gaan, of hij wel goed genoeg is daarvoor en hij niet evenveel geniet van hier tafeltennissen in TTC Gullegem… Terwijl dit toch een unieke kans is! Ik moet vaak nog met handen en voeten uitleggen wat de Special Olympics zijn en waarom we hier achter staan.”

Na de Wereldspelen in Abu Dhabi zou Christof zijn ambassadeurschap ook stilaan afbouwen. Mama Christin en vader Johny (telkens chauffeur van dienst) worden een dagje ouder, ook Christof is er nu 46 en zal dit vele rondrijden misschien niet lang meer volhouden. Maar de dankbaarheid overheerst heel erg: “We hebben hier zoveel voor terug gekregen, Christof in de eerste plaats. Zoveel mooie momenten, zoveel fantastische mensen ontmoet, zoveel unieke plaatsen waar we geweest zijn.” Maar er is nog werk aan de winkel, beseft Christin. “Op een avond vroeg ik in een zaal van 300 aanwezigen wie de Special Olympics kende. Amper 5 personen staken hun hand op, waarbij deze mensen allen een persoonlijke of professionele link hadden met mensen met een beperking. Wel, dan begin ik te vertellen. Dan breng ik het verhaal van Christof, in de hoop dat het hun iets bijbrengt en hun kijk op de mogelijkheden en prestaties van mensen met een beperking kan veranderen.”


Meer weten over de Special Olympics of over Christof en zijn ambassadeurschap?

Ook Siska Herman, die in de Leeuw van Vlaanderenlaan 23 woont, werd geselecteerd voor de Wereldspelen in Abu Dhabi. Wil je Siska en Christof een duwtje in de rug geven en financieel steunen voor hun deelname? Contacteer dan het vrijetijdsbureau van 'de branding' via vrijetijdsbureau@waak.be.

Terug naar boven